jueves, 3 de noviembre de 2016

El manuscrito inconcluso de Réaumur sobre las hormigas (c. 1742-1743), un enigma de la historia de la mirmecología

Réaumur’s unfinished manuscript on ants (c. 1742-1743), an enigma of the history of mirmecology


ABSTRACT. René Antoine Ferchault de Réaumur (1683-1757), one of the greatest entomologists in the XVIII century, made observations on ants for more than 10 years. He abruptly interrupted his manuscript Histoire des Fourmis (Octuber 1742-Jannuary 1743), intended to be part of the volumen VII of his celebrated Mémoires pour servir à l'histoire des insectes (1734-1742), and never published the manuscript nor the rest of the projected volumes of his Mémoires (vol. VII to X).
In the Histoire des Fourmis Réaumur made the first and almost correct description of the castes of ants: winged males and queens, and apterous sterile workers (though erroneously considered as neuter or sexless). The same fundamental discovery was published in Swedish language by Carl Linnaeus in 1741 (Anmärkning öfwer wisen hos myrorne). Why did Réaumur not mention Linnaeus’ paper in his manuscript?
Several letters from the Linnaean Correspondence show that Réaumur heard of Linnaeus’ paper in autumn of 1743 through Abraham Bäck, a friend of Linnaeus living in Paris at that time. Réaumur was very interested in seeing it before publishing his own work on ants, and Bäck committed to translate it for him. At the request of Bäck, Linnaeus promised to send the article with Carl Fredrik Scheffer, appointed in February 1744 as envoy in the Swedish Embassy in Paris. Scheffer delayed his arrival in France till the middle of August of that year, shortly after the last known observations on ants by Réaumur dated 8 August 1744.
I suggest that the likely reading of Linnaeus’ paper discouraged Réaumur from publishing his manuscript and continuing his observations on ants. Réaumur would have lost priority of discovery, and perhaps became specially aware –in relation to the projected volumes of his Mémoires– of the increasing entomological bibliography in several languages, a difficult task to be covered by a single person.
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René Antoine Ferchault de Réaumur (1683-1757) fue un extraordinario naturalista francés, presidente de la Academia de Ciencias de París durante muchos años, y autor de más de 100 monografías que abarcan temas tan variados como la matemática, la metalurgia, la física experimental, la fisiología o la Historia Natural. Su obra más celebrada son sus Memorias sobre los insectos en 6 gruesos tomos (Mémoires pour servir à l'histoire des insectes, 1734-1742).


Réaumur había planeado un total de diez tomos, pero el proyecto quedó interrumpido en 1742 tras la publicación del tomo VI. Entre los documentos que legó a la Academia se encontraron varios manuscritos sobre escarabajos y uno sobre hormigas, la Histoire de Fourmis. En 1926 el gran mirmecólogo norteamericano William M. Wheeler (1865-1937), preparó una versión bilingüe, en francés e inglés, del manuscrito sobre las hormigas, que prologó y anotó extensamente. Añadió, además, una carta hallada en la misma carpeta del manuscrito, fechada el 5 de diciembre de 1743, en la que M. P. Lyonet (1707-1789) expresaba a Réaumur su deseo de ver pronto impreso el volumen VII que trataría de los escarabajos y las hormigas. Este dato reveló el contenido previsto para el mencionado volumen que nunca apareció.
¿Por qué interrumpió Réaumur la publicación de sus magníficas Memorias sobre los insectos? ¿Por qué, en lo que ahora nos atañe, renunció a sacar a la luz, dejándolo incompleto, su manuscrito sobre las hormigas? Se trataba de un estudio pionero de cuya importancia él mismo era consciente, y al que dedicó muchos años (algunas observaciones –tanto en el campo como en formicarios artificiales– datan de 1720; la mayoría, de 1731 a 1744). En él exponía numerosos hechos novedosos sobre los tipos de nidos, la alimentación, el cuidado de las larvas y los huevos, el hilado de los capullos, los vuelos nupciales y las cópulas, la fundación colonial independiente y, sobre todo, la descripción acertada de las castas de las hormigas: obreras ápteras, machos alados, y reinas aladas que pierden las alas tras el vuelo nupcial. Este trabajo en marcha era conocido y esperado en ambientes científicos y eruditos, como muestra el siguiente comentario aparecido en la Bibliothèque raisonnée des ouvrages des savans de l'Europe (1747): “El segundo volumen de las Memorias [de la Academia de Ciencias de Suecia] del que vamos a dar cuenta, corresponde al año 1741. [...] El Sr. Linnaeus ha publicado la Historia Natural de las Hormigas. La del Sr. Réaumur no ha salido todavía”.
Wheeler (1926) dio varias explicaciones alternativas a esta enigmática interrupción: Réaumur pudo haberse sentido abrumado por el éxito arrollador del joven G. L. Buffon (1707-1788), que en 1749 comenzó a publicar los primeros volúmenes de su célebre Historia Natural (1749-1788). Sin embargo, los 5 años transcurridos entre 1744 (cuando Réaumur abandona su proyecto entomológico) y 1749 (cuando aparece el primer tomo de Buffon), hacen difícil sostener este argumento. También aludió a un posible cansancio de Réaumur –que por entonces tenía 60 años– y a su interés creciente por la ornitología. Pero como comenta el mismo Wheeler, Réaumur continuó muy activo hasta su muerte en 1757, publicando extensas monografías sobre temas diversos.
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Este asunto atrajo mi atención desde que en 2006 autoedité una versión en español del manuscrito de Réaumur bajo el título de Historia Natural de las Hormigas. Resultaba especialmente notorio y sorprendente que en el manuscrito reaumuriano no se hiciera alusión alguna a Linnaeus (1707-1778), el prodigioso naturalista sueco fundador de la taxonomía binomial. Sí se citaba, en cambio, a Swammerdam (1637-1680), destacándose su error de considerar machos a todas las hormigas aladas, y reinas solo a los individuos grandes sin alas (Biblia Naturæ, 1737-1738).
Linnaeus había publicado en sueco un artículo (Anmärkning öfwer wisen hos myrorne, 1741) en el que establecía claramente, por vez primera, las castas de las hormigas. No obstante, cometió el error de considerar asexuadas a las obreras (normalmente hembras estériles), error que mantuvieron los demás naturalistas que abordaron este complejo problema en el siglo XVIII (Swammerdam, Réaumur, Linnaeus, Gould y Mutis), y que solo encontraría solución con el avance ulterior de la microscopía. Con todo, este primer acercamiento supuso un impulso decisivo para la mirmecología. El influyente artículo de Linnaeus fue traducido a varios idiomas: noruego, 1745; alemán, 1750 y 1778; latín, 1762; y francés, ed. abreviada, 1772 (Soulsby, 1933).


Linnaeus resumió así su hallazgo a mitad del artículo:

“…Por tanto, puedo determinar con seguridad: 
α) Que las hormigas voladoras más grandes son todas hembras, como las reinas de las abejas.
β) Que todas las hormigas voladoras menores son machos, como los zánganos de las colmenas.
γ) Que las hormigas sin alas son castradas (neutras), como las abejas obreras de las colmenas”.

Para llegar a estas conclusiones Linnaeus diseccionó centenares de individuos, hallando huevos en los individuos grandes con alas o sin ellas (reinas) y humor acuoso –esperma– en los individuos alados pequeños (machos). Las obreras carecían de esos indicadores del sexo, y las consideró asexuadas. Excavó varios nidos y constató la cohabitación de las tres castas. Para cerciorarse de que los individuos alados nacían ya formados (por tanto, que no procedían del desarrollo o crecimiento de obreras adultas), diseccionó numerosos capullos, hallando en algunos de ellos hormigas aladas perfectamente formadas.
Era evidente que Réaumur desconocía este importante trabajo de Linnaeus cuando redactó el manuscrito, que Wheeler fecha certeramente entre finales de octubre de 1742 y finales de enero de 1743. Sin embargo, entre los folios sueltos que no formaban parte del manuscrito, y que contenían notas diversas, mayormente de los veranos de 1743 y 1744, había uno con la siguiente anotación: “Trabajos para consultar: Piso, Vallisnieri, Wotton, Actes des Suèdes, Power, l´abbat fourmis de passage, Leeuwenhoeck, el Padre du Tertre, Historia de Santo Domingo”.
Réaumur menciona las Actas de la Academia de Ciencias de Suecia. ¿Disponía Réaumur de dichas Actas en París? ¿Sabía que en ellas se había publicado el artículo de Linnaeus de 1741? ¿Lo leyó? Si así fuera, la lectura de dicho trabajo, en el que Linnaeus exponía su descubrimiento fundamental de las castas de las hormigas (que Réaumur había hecho años antes), pudo haberle disuadido de publicar el manuscrito y de continuar con las observaciones mirmecológicas.
Para intentar responder a estas preguntas he indagado en una excelente edición electrónica del epistolario de Linnaeus, The Linnaean correspondence, preparada por la Swedish Linnaeus Society, Uppsala, y publicada por el Centre international d'étude du XVIIIe siècle, Ferney-Voltaire. En ella puede consultarse la transcripción original de las cartas (normalmente en latín o en sueco) y, en muchos casos, unos amplios resúmenes de las mismas en inglés, que son los que he utilizado, traduciéndolos al español, para las citas de algunas cartas. Se conservan unas 3000 cartas dirigidas a Linnaeus y unas 2000 remitidas por él.

R. A. F. Réaumur y Carl Linnaeus 

Linnaeus y Réaumur se conocieron personalmente, por primera y única vez, durante la estancia de Linnaeus en París en junio de 1738. Allí fue presentado a Réaumur, que le mostró sus colecciones. Por entonces, Réaumur había realizado ya numerosas observaciones sobre las hormigas, pero todo indica que no hablaron del tema. Linnaeus se interesó por ellas en agosto de 1740, ya en Suecia. En el preámbulo de su artículo de 1741 comenta que, deseando profundizar en el conocimiento de la república de las hormigas, buscó información en los trabajos de tres naturalistas: Swammerdam, en el que detectó varios errores, y Réaumur y Johan L. Frisch (1666-1743), que no aportaban nada relevante. Linnaeus había consultado los primeros tomos publicados hasta entonces de las Memorias sobre los insectos de Réaumur, pero es patente que desconocía sus observaciones en curso.
En el otoño de 1743 llegó a París el médico y naturalista sueco Abraham Bäck (1713-1795), uno de los mejores amigos de Linnaeus y futuro presidente del Collegium Medicum de Estocolmo. Durante su estancia de varios meses mantuvo contacto frecuente con Réaumur, que le dio libre acceso a sus colecciones. Se conservan 15 cartas de Bäck a Linnaeus y unas 500 de Linnaeus a Bäck. A continuación traduzco algunos párrafos de los resúmenes en inglés de varias de estas cartas. En ellas iremos viendo cómo Réaumur supo del trabajo de Linnaeus sobre las hormigas.
 
CARTA DE BÄCK A LINNAEUS, 5 DE OCTUBRE DE 1743 (1)
“Bäck le dice a René-Antoine Ferchault de Réaumur que Linnaeus ha escrito sobre las hormigas en las Actas de la Real Academia de Ciencias de Suecia, Kungliga Svenska Vetenskapsakademien [Bäck se refiere al artículo de Linnaeus Anmärkning öfwer wisen hos myrorne, 1741], y Réaumur le pide ver el artículo antes de publicar el volumen en el que tratará de las hormigas [Bäck se refiere a las Mémoires pour servir à l’histoire des insectes, 1734-1742]. Bäck le traducirá el artículo si Linnaeus se lo envía, pues las Actas de la Real Academia de Ciencias de Suecia no están disponibles en París, salvo algunos números que Jussieu ha obtenido de Linnaeus. Réaumur envía saludos a Linnaeus. Le ha permitido a Bäck visitar libremente sus colecciones”.
Esta carta es especialmente interesante por cuanto revela el momento en que Réaumur tiene noticias de la existencia del artículo de Linnaeus. Además, confirma, en palabras del mismo Réaumur, que en el proyectado tomo VII de sus Memorias sobre los insectos iba a tratar de las hormigas.
Bäck promete traducirle a Réaumur el artículo en sueco de Linnaeus, aunque no menciona a qué lengua. Bäck se manejaba bien con el latín, lengua a la que tradujo un trabajo de Linnaeus sobre los insectos (Tal, om märkwärdigheter uti insecterne, 1739), según consta en la misma carta (1). Bäck supervisó la 4ª edición del Systema Nature de Linnaeus impresa en París en 1744, en la que se incluyeron nombres de plantas en francés, por lo que cabe pensar que también manejaba razonablemente esta lengua. Por su parte, Réaumur desconocía completamente el sueco y tenía dificultades con el latín, al menos para escribirlo. En la única carta suya a Linnaeus registrada en The Linnaean correspondence, con fecha 12 de noviembre de 1754 (5), Réaumur se excusa de escribirle en francés y no en latín por el esfuerzo que le suponía expresarse en esta lengua, que no empleaba desde hacía mas de 40 años. En todo caso, Bäck, que dominaba varias lenguas, era un interlocutor ideal para transmitir a Réaumur el contenido del artículo en sueco de Linnaeus.

CARTA DE BÄCK A LINNAEUS, FEBRERO DE 1744 (2)
“René-Antoine Ferchault de Réaumur quiere ver el tratado de Linnaeus sobre las hormigas [Anmärkning öfwer wisen hos myrorne, 1741]”.
Hace casi 2 años que Bäck no tiene noticias de Linnaeus. La carta que le envió hace 4 meses (1) tampoco ha tenido respuesta todavía. Bäck vuelve a escribirle y, junto a otros asuntos, le reitera el interés de Réaumur en leer su artículo sobre las hormigas.

CARTA DE LINNAEUS A BÄCK, 13 DE MARZO DE 1744 (3)
“Linnaeus se encargará de hacer llegar a Bäck el texto sobre las hormigas”.
Linnaeus, finalmente, acusa recibo de la petición de Bäck y promete remitirle el artículo. Lo hará, como se verá en la siguiente carta, por vía diplomática.

CARTA DE LINNAEUS A BÄCK, 24 DE MARZO DE 1744 (4)
“Carl Fredrik Scheffer llevará consigo a París las Actas de la Real Academia de Ciencias de Suecia [Kungliga Svenska Vetenskapsakademien]”.
Han pasado 11 días desde la anterior carta (3). Linnaeus vuelve a escribir a Bäck para aseverarle que Carl Fredrik Scheffer, recientemente nombrado Ministro Plenipotenciario de Suecia en la embajada de París, le llevará personalmente las Actas de la Real Academia de Ciencias de Suecia (en las que está publicado el artículo de Linnaeus sobre las hormigas).
De acuerdo con el Dictionary of Swedish National Biography (National Archives of Sweden), C. F. Scheffer fue nombrado Ministro Plenipotenciario en la embajada de París en febrero de 1744, manteniéndose en el cargo hasta 1752. Sin embargo, la fecha de esta carta indica que Scheffer estaba todavía en Suecia a finales de marzo… ¿Cuándo llegó realmente a Francia para tomar posesión de su nuevo cargo?  

Abraham Bäck y Carl Fredrik Scheffer

La respuesta a esta pregunta es clave en el contexto de la hipótesis que vengo planteando, a saber: que la lectura del fundamental artículo de Linnaeus disuadió a Réaumur de continuar sus estudios sobres las hormigas y, por ende, de su publicación.
Recapitulo brevemente los hechos del presente relato: Réaumur preparó el manuscrito sobre las hormigas (basado en observaciones de más de diez años) entre finales de octubre de 1742 y finales de enero de 1743. Todavía en los veranos de 1743 y 1744 realizó algunas observaciones; la última conocida, el 8 de agosto de 1744. A partir de ese momento, el manuscrito quedó interrumpido e incompleto, y Réaumur no volvió a ocuparse del asunto. Dado que Réaumur no cita a Linnaeus ni en el manuscrito ni en las notas sueltas, es muy probable que la lectura del impactante artículo de Linnaeus fuera posterior al 8 de agosto de 1744 (la última anotación mirmecológica de Réaumur).
Una posible explicación de esta tardía lectura es que el diplomático Scheffer, encargado de llevar las Actas de la Academia de Ciencias de Suecia, retrasara varios meses su llegada a París.
Un dato que certifica el retraso de Scheffer es que su antecesor en la embajada sueca, Claes Ekeblad, continuaba en París en el mes de junio. Así, Bäck comunica a Linnaeus, desde París, en carta de 9 de junio de 1744 (6), que va a enviarle con Ekeblad “una pequeña caja con plantas vivas envueltas en musgo”. Más tarde, en carta de 7 de agosto de 1744 (7), Linnaeus le dice a Bäck que acaba de recibir de Ekeblad los libros que le ha enviado. Ekeblad, pues, ha vuelto a Estocolmo a principios de agosto. Su sucesor en la embajada, Scheffer, está de camino a París. Glorieux (2002) afirma que Scheffer sustituye a Ekeblad en agosto de 1744. Schuchard (2012) concreta aún más la fecha de su entrada en Francia: “Scheffer, obligado a desviarse a causa de las tropas austríacas, llegó finalmente a Metz el 15 de agosto, donde encontró a la corte sumida en el dolor por la grave enfermedad de Luis XV”.
La llegada a Francia del diplomático Scheffer, el 15 de agosto de 1744, encaja con la hipótesis que he sostenido en este artículo. Esta fecha es inmediatamente posterior a las últimas observaciones sobre hormigas de Réaumur. Tras más de diez meses de espera, las Actas de la Academia de Ciencias de Suecia, con el artículo de Linnaeus de 1741, serían ser entregadas a Bäck, que a su vez las pondría en manos de Réaumur. Es presumible que Bäck cumpliera su promesa de traducirle el artículo, lo que debió ocurrir en algún momento entre mediados de agosto y principios de diciembre de 1744, cuando Bäck abandonó París.
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Las relaciones entre Réaumur y Linnaeus siempre fueron cordiales y de mutuo interés. En carta de 21 de diciembre de 1744 (8), el entomólogo sueco Charles De Geer anuncia a su maestro Linnaeus que le llevará el tomo VI y último de las Memorias sobre los insectos de Réaumur. En carta de 1749 (9), Linnaeus pide a Bernard de Jussieu, botánico francés, que transmita su agradecimiento a Réaumur por enviarle su tratado sobre la incubación artificial de las aves domésticas (Art de faire éclorre et d’élever en toute saison des oiseaux domestiques de toutes especes, 1749). En carta de 16 de agosto de 1754 (10) Linnaeus comunica a Réaumur que va a enviarle huevos de la mariposa Papilio alpicola para que intente sacar adelante las larvas y aclimatar la especie en París.
Réaumur, como queda dicho, abandonó las observaciones sobre hormigas tras el verano de 1744, dejó manuscrita e incompleta la Histoire de Fourmis que iba a formar parte del tomo VII de sus célebres Memorias y, finalmente, interrumpió para siempre la redacción de los restantes tomos proyectados. La lectura del artículo de Linnaeus pudo haber sido un factor decisivo, no solo porque adelantaba el descubrimiento esencial de las castas de las hormigas, sino por revelar a Réaumur el nuevo panorama europeo de una bibliografía creciente, en varios idiomas, difícil de abarcar incluso para un naturalista excepcional y asombrosamente productivo como él.
Años antes, en carta de 10 de septiembre de 1737 (11), el botánico francés François Boissier de La Croix de Sauvages dirigía a Linnaeus las siguientes palabras que suenan premonitorias: “Réaumur, que recientemente ha publicado Mémoires pour servir à l’histoire des insectes, está pensando escribir un trabajo sobre un método mineralógico, pero todos esos planes serán fútiles ahora que usted ha escrito su tratado sobre esta materia. Usted está volviendo locos a todos los sabios con sus logros en botánica, zoología y mineralogía, a pesar de ser poco más que un adolescente”.

Cartas consultadas
  1. Abraham Bäck to Carl Linnaeus, 5 October 1743, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0513 (consulted 24 Oct 2016).
  2. Abraham Bäck to Carl Linnaeus, February 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0595 (consulted 24 Oct 2016).
  3. Carl Linnaeus to Abraham Bäck, 13 March 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0546 (consulted 24 Oct 2016).
  4. Carl Linnaeus to Abraham Bäck, 24 March 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0545 (consulted 24 Oct 2016).
  5. René-Antoine Ferchault de Réaumur to Carl Linnaeus, 12 November 1754, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L1838 (consulted 24 Oct 2016).
  6. Abraham Bäck to Carl Linnaeus, 9 June 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0562 (consulted 30 Oct 2016).
  7. Carl Linnaeus to Abraham Bäck, 7 August 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0564 (consulted 30 Oct 2016).
  8. Charles De Geer to Carl Linnaeus, 21 December 1744, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0592 (consulted 24 Oct 2016).
  9. Carl Linnaeus to Bernard de Jussieu 1749, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L1084 (consulted 24 Oct 2016).
  10. Carl Linnaeus to René-Antoine Ferchault de Réaumur, 16 August 1754, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L1795 (consulted 24 Oct 2016).
  11. François Boissier de La Croix de Sauvages to Carl Linnaeus, 10 September 1737, The Linnaean correspondence, linnaeus.c18.net/Letter/L0204 (consulted 31 Oct 2016).

Referencias 
  • BUFFON G. L. L. 1749-1788. Histoire naturelle générale et particulière avec la description du Cabinet du Rou. A Paris, de l'Imprimerie Royale, 36 vol, 4°.
  • GLORIEUX G. 2002. À l'enseigne de Gersaint. Edme-François Gersaint, marchand d'art sur le pont Notre-Dame (1694-1750). Éditions Champ Vallon, Seyssel.
  • LINNAEUS C. 1739. Tal, om märkwärdigheter uti insecterne. Stockholm: Uti det Kongl. Tryckeriet, Hos Direcreuren Pet, Momma.
  • LINNAEUS C. 1741. Anmaerkning öfver Wisen hos Myrorne. Vetensk. Acad., pp. 37-49.
  • LINNAEUS C. 1744. Systema naturæ in quo proponuntur naturæ regna tria secundum classes, ordines, genera & species. Editio quarta ab auctore emendata & aucta. Accesserunt nomina Gallica. Parisiis.
  • RÉAUMUR R. A. F. 1734-1742. Mémoires pour servir à l'histoire des insectes. Paris Imp. Royale, 6 vol. in-4, illustrés de 267 pl.
  • RÉAUMUR R. A. F. 1749. Art de faire éclore et d'élever en toute saison des Oiseaux Domestiques de toutes espèces, soit par le moyen de la chaleur du fumier, soit par le moyen de celle du feu ordinaire. Paris, de l’Imprimerie Royale, 2 vols.
  • SCHUCHARD M. K. 2012. Emanuel Swedenborg, Secret Agent on Earth and in Heaven: Jacobites, Jews, and Freemasons in Early Modern Sweden. The Northern World 55, Leiden, Boston, MA: Brill,  xviii+804 pp.
  • SOULSBY B.H. (compil.). 1933. A catalogue of the works of Linnæus (and publications more immediately relating thereto) preserved in the libraries of the British Museum (Bloomsbury) and the British Museum (Natural History) (South Kensington). London.
  • SWAMMERDAM J. 1737-1738. Biblia Naturae. Latinam versionem H.D. Gaubius. Leiden: Isaac Severinum.
  • WHEELER W. M. 1926. The Natural History of Ants. New York: A. Knopf, 280 pp., 4 pls. Trad. española: 2006. Historia Natural de las Hormigas. Ed. Vision Net.
  • [ANÓNIMO] Bibliothèque raisonnée des ouvrages des savans de l'Europe. 1747. Vol. 38. J. Wetsteins, Amsterdam.

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